La cervesa artesana era una benedicció per a petits agricultors independents

El mes passat, els agricultors de la vall de Yakima, Washington, la regió de cultiu de llúpol més gran del país, van reportar un possible excedent de cultiu després de diversos anys consecutius de creixements de dos dígits en les vendes de cervesa artesana i la preocupació per una possible escassetat de llúpol. Els agricultors preveien un creixement de la demanda del 15 al 18 per cent, mentre que la cervesa artesana només va créixer del 5 al 6 per cent, i es va traduir en un excedent de cultiu.

Després d'anys de ràpida popularitat, les ofertes de cervesa artesana comencen a augmentar a mesura que els gustos nord-americans per a les microrecueries semblen arribar al punt de saturació. De fet, les tendències del mercat han fet que alguns es preguntessin si la cervesa artesana podria estar a prop del final del seu moment.

Malgrat la incertesa del mercat, la cervesa artesana continua sent una benedicció per als agricultors independents, especialment fora del nord-oest del Pacífic, on les vendes continuen creixent i la producció per satisfer la demanda. Al cap i a la fi, el mercat de la cervesa artesana està creixent, tot i que amb menys rapidesa del que alguns s’esperaven. I és probable que la desacceleració es vegi compensada per la creixent demanda d'Amèrica per a IPA i altres cerveses saltadores, que requereixen més salts per unitat de producció.

"Sempre hi ha granges locals de llúpol a tot el país", va dir Bart Watson, economista en cap de la Brewers Association, un grup de defensa de la fabricació artesana. "I probablement en sentireu més informació sobre això en el futur".

Larry Becker, un granger de llúpol de 64 anys a Montello, Wisconsin, va créixer en una explotació lletera - "Mai no he vist un dia en què la meva família no va fer la llet de vaques", diu - i era un productor lacti a finals dels anys 2000. Fa anys, va començar a créixer el llúpol quan va començar la tendència de la cervesa artesana al Midwest. El 2010 va ajudar a fundar el Wisconsin Hop Exchange, una cooperativa de productors de llúpol que agrupa i ven els seus cultius. El grup comptava inicialment amb sis agricultors. Ara n'hi ha 80 i venen 15 vegades més de llúpols que van començar.

"Aquest any les vendes i la producció van superar les expectatives", afirma Becker. De fet, la facturació va ser tan elevada que la borsa va haver de sumir-se en l’oferta de collita restant de l’any anterior per cobrir la demanda. "I hi ha potencial per créixer significativament més", va afegir Becker.

Segons Michael Stevenson, president de la NorCal Hop Growers Alliance, un grup comercial de productors aspiradors de llúpol al nord de l’àrea de la badia, hi ha un creixement similar per als petits productors de llúpol del nord de Califòrnia.

Tant Becker com Stevenson atribueixen el creixement dels seus grups al nombre de cerveseries petites i mitjanes que continuen creixent a les seves respectives zones i a la demanda d’aquestes cerveseries per al llúpol cultivat localment. Aliança NorCal Hop Growers Alliance se centra en "cerveseries de barri" que produeixen menys de 2.000 barrils l'any, per exemple, segons Stevenson.

"Els clients als quals ens adrecem segueixen sent un mercat de creixement: la petita cervesera artesana", afirma Becker. "S'obren tot el temps".

De forma semblant al moviment de la cuina a la taula, on els hostes volen saber d’on prové el menjar i com es va cultivar, hi ha un moviment de cervesa de grana a pinta en què els cervesers creixen està interessat en proveir el llúpol de cultiu ètic local. "Part d'això són persones que intenten obtenir productes més nets i saben si hi ha pesticides i herbicides en els seus aliments", afirma Stevenson. "Si treballes amb una granja del nostre grup, saps que aquesta cervesa ha sortit del carrer i que no passa res d'ombra".

També ajuda a les cerveses d’artesania locals a distingir-se de marques de fabricació artesana més grans i més establertes com Goose Island, Sierra Nevada i Lagunitas. Les grans granges de llúpol com les de la vall de Yakima solen vendre el llúpol als magatzems, que al seu torn els venen a les cerveseries. Els petits productors de llúpol, en canvi, tenen èxit si venen els seus cultius directament a cervesers petits, sovint el mateix dia que són recollits per la planta. Això permet als cervesers comercialitzar millor el seu procés de cervesa que les cadenes de subministrament sense rostre dels grans productors de cerveses.

Per tant, no sorprèn que el Wisconsin Hop Exchange només ven a cerveseries petites i mitjanes empreses com Potosi, O'so, Great Dane i Octopi, que venen els seus productes localment. "El nostre llúpol s'ajusta al que volen vendre, és a dir, a la cervesa artesana local", afirma Becker.

Irònicament, l’èxit és una de les majors amenaces per al petit productor de llúpol. Molts fabricants de cerveses artesanes somien assolir l’èxit aclaparador de Ballast Point, la cervesera artesana amb seu a San Diego, que va vendre al fabricant de begudes Constellation el 2015 per un bilió de dòlars. Però si una cervesera artesana té massa èxit, ha de comprar el seu llúpol a un productor igualment gran, no als petits proveïdors independents que abans utilitzava.

"Tot i això, no tots els fabricants de cervesa es poden esgotar", afirma Stevenson. "Així que crec que encara hi haurà moltes oportunitats per a petites cerveseries i petites explotacions de llúpol".

John McDermott és un empleat de MEL. Va escriure per última vegada sobre com podeu demanar a la vostra parella una comanda prèvia.

Més cervesa: